Ballenas que viven en los mares de México: Estudio

Investigadores de México y de Estados Unidos realizaron un estudio que concluyó que una población de ballenas de aleta (Balaenoptera physalus) permaneció en el ecosistema del Golfo de California, en México, a lo largo de un año entero. Esta conducta es una circunstancia inusual porque esos mamíferos marinos se caracterizan por realizar grandes migraciones a lo largo del Océano Pacífico, principalmente entre las aguas cercanas al Polo Norte y los Trópicos.

Investigadores de México y de Estados Unidos realizaron un estudio que concluyó que una población de ballenas de aleta (Balaenoptera physalus) permaneció en el ecosistema del Golfo de California, en México, a lo largo de un año entero. Esta conducta es una circunstancia inusual porque esos mamíferos marinos se caracterizan por realizar grandes migraciones a lo largo del Océano Pacífico, principalmente entre las aguas cercanas al Polo Norte y los Trópicos.

El equipo binacional estuvo integrado por científicos de la Universidad Estatal de Oregon  (OSU por sus siglas en inglés) y de la Universidad Autónoma de Baja California Sur (UABCS).

Esa misma investigación ayudó a identificar patrones de desplazamiento de esas ballenas, que son las segundas en mayor tamaño, de todo el mundo, después de la ballena azul. El origen de este estudio se remonta al año 2001, cuando surgió la hipótesis, pero posteriores datos, en los que se usó el registro de sonidos con hidrófonos y el hallazgo de animales que sirven de alimento a esas ballenas, confirmaron lo que se suponía.

El estudio base, realizado en 2001, colectó los primeros datos de ballenas que permanecían en México todo un año gracias a rastreadores satelitales que fueron colocados en once ejemplares de esta especie, de los cuales se pudo seguir durante un año completo a nueve, según explicó el profesor Bruce Mate, coautor del estudio y director del Instituto de Mamíferos Marinos de la OSU.

Posteriormente, en 2011 se inició una segunda etapa de investigación en la que comenzó a seguirse y fotografiarse a algunos ejemplares específicos, como una hembra con su descendencia. Otros ejemplares fueron seguidos en un proyecto conjunto de la OSU y la UABCS y los resultados fueron publicados el pasado viernes en la revista científica PLOS ONE.

“Una de las razones por las que decidimos regresar a estos datos que se habían generado por primera vez en 2001, es porque nos dimos cuenta de que había grandes huecos de información sobre la conducta y desplazamientos de las ballenas de aleta en el Golfo de California”, explicó Daniel Palacios, experto en equipos de geoposicionamiento del Instituto de Mamíferos Marinos de la OSU. La ausencia de datos se asocia también a que hay una población baja de estas ballenas y a que resulta caro monitorearlas a lo largo de un año”.

Los primeros reportes de la presencia de ballenas de aleta en el Golfo de California datan de 1980, pero en el siglo XX no hubo proyectos para seguir sus rutas.

ALIMENTO DISPONIBLE. Una de las piezas clave para explicar la presencia de ballenas de aleta a lo largo de un año en México fue la identificación de poblaciones de pequeños peces y pequeños crustáceos llamados krill, que ellas normalmente cazan en las aguas del hemisferio norte.

La nueva hipótesis sobre la presencia de ballenas tiene los siguientes datos:

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Se estima que existirían entre 100 y 700 ballenas de aleta “residentes” en el Golfo de California. El cálculo más sólido apunta a que serían 600.  Ellas se mezclan con otro número de ballenas de su especie que sí son migrantes y con las que se reproducen en diferentes épocas del año.

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El hecho de que estas ballenas permanezcan todo el año en el Golfo de California podría significar que este “microcosmos” marino tiene más fuente de nutrición que las conocidas hasta ahora.

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El hecho de que esas ballenas permanezcan todo el año también implica que dentro del propio golfo habría varios cambios fuertes de temperaturas del agua a lo largo del año, pasando de cálido a frío, lo que permitiría a las ballenas experimentar ciclos climáticos que experimentarían también si migraran.

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